En una era de máscaras faciales, todos somos un poco más ciegos


Todos nos estamos acostumbrando a las máscaras faciales, ya sea usándolas o averiguando a quién estamos mirando. Incluso pueden hacer tropezar a aquellos de nosotros que somos expertos en rostros.

“En realidad, acabo de tener una experiencia hoy”, dijo Marlene Behrmann, neurocientífica cognitiva de la Universidad Carnegie Mellon que ha pasado décadas estudiando la ciencia del reconocimiento facial.

Fue a encontrarse con un colega fuera del hospital donde colaboran y no se dio cuenta de que la persona estaba sentada frente a ella con una máscara. Para ser justos, “Se ha cortado el pelo muy corto”, dijo el Dr. Behrmann.

Los científicos tienen algunas ideas sobre por qué las máscaras dificultan el reconocimiento de los rostros de los demás, basándose en el estudio del cerebro de las personas promedio, así como de las personas que luchan por reconocer a alguien. Pero incluso cuando todos los que nos rodean están de incógnito, todavía tenemos formas de encontrarnos.

“Usamos el reconocimiento facial en todos los aspectos de nuestra interacción social”, dijo Erez Freud, psicólogo del Centro de Investigación de la Visión de la Universidad de York en Toronto. En los rostros de los demás, encontramos pistas sobre su personalidad, género y emociones. “Esto es algo muy fundamental para nuestra percepción. Y de repente, las caras no se ven iguales ”, dijo el Dr. Freud.

Es por eso que el Dr. Freud y sus coautores decidieron estudiar cómo las máscaras afectan las habilidades de reconocimiento facial de las personas. Reclutaron a casi 500 adultos para completar una tarea común de memoria facial en línea. Los participantes vieron rostros desconocidos y luego trataron de reconocerlos en condiciones cada vez más difíciles. La mitad de los participantes vieron caras con máscaras de estilo quirúrgico que cubrían la boca y la nariz.

Las personas obtuvieron calificaciones sustancialmente peores en la prueba cuando se cubrieron las caras. Los autores publicaron sus hallazgos, que aún no se han completado la revisión por pares, online el mes pasado.

Los autores de la Universidad de Stirling en Escocia publicaron un estudio similar en junio que tampoco ha sido revisado por pares. En ese estudio, 138 adultos completaron pruebas de comparación facial en línea. Cuando los científicos superpusieron máscaras en los rostros, las personas obtuvieron peores resultados, incluso cuando los rostros pertenecían a celebridades conocidas.

En la población general, la prosopagnosia puede afectar aproximadamente a una de cada 50 personas. Algunos han sufrido ceguera durante toda su vida; otros lo desarrollan repentinamente después de un trauma en el cerebro.

El hecho de que te tropiecen con las mascarillas no significa que tengas ceguera facial real. Aún así, “la gente tiene una pequeña idea de lo que significa verse afectado”, dijo el Dr. Behrmann.

Agregó que para la mayoría de los adultos, el reconocimiento facial es un proceso extremadamente sofisticado que ocurre casi instantáneamente. Eso es especialmente cierto cuando vemos personas que conocemos bien. “Debido a que es tan bueno, a veces es difícil abrir una ventana para entender cómo funciona”, dijo. Así que los científicos han adquirido gran parte de su comprensión del reconocimiento facial al estudiar a personas con prosopagnosia.

Otros estudios han evaluado a personas sin ceguera facial. Los investigadores han desafiado los poderes de reconocimiento de los sujetos presentando rostros al revés, o rostros completamente oscurecidos excepto por una característica, o creaciones mitad y mitad de celebridades, como la boca y la nariz de George Clooney fusionadas con los ojos de Robin Williams.

Una de las principales conclusiones ha sido que el reconocimiento facial ocurre de forma integral o de una sola vez. No analizamos las características de las personas por partes. Más bien, observamos todo el rostro de un vistazo. Cuando la mitad de la cara está oculta por una máscara, el proceso sufre.

Pero no todo está perdido. La investigación ha demostrado que, de todos los rasgos faciales, confiamos más en los ojos para reconocer a las personas. Incluso si luchamos por saber a quién estamos mirando cuando solo sus ojos son visibles, es posible que aún obtengamos información sobre la identidad y las emociones de una persona. “Mucha información es transmitida por la región del ojo”, dijo Richard Cook, psicólogo de Birkbeck, Universidad de Londres. “Todavía tenemos acceso a esa información”.

“También usamos otras señales y podemos recurrir a algunas de esas otras señales si son útiles”, dijo el Dr. Behrmann. Por ejemplo, podemos reconocer a las personas por la forma en que caminan o hablan, o por su vello facial o su peinado (a excepción del colega recién recortado del Dr. Behrmann). La prosopagnosia ya puede depender de estas señales externas.

La cultura del observador también puede importar. En lo que los investigadores llaman el “efecto pañuelo en la cabeza”, los participantes del estudio de Egipto y los Emiratos Árabes Unidos, donde las mujeres a menudo se cubren el cabello, superaron a los participantes británicos y estadounidenses en la identificación de rostros cuando solo se mostraban los ojos, la nariz y la boca.

En algunos países asiáticos, el uso de máscaras en público para protegerse contra los virus era algo común antes del Covid-19. ¿Podrían las personas de esas partes del mundo sentirse más cómodas reconociéndose con la cara cubierta?

“De hecho, es un punto interesante”, dijo Katsumi Watanabe, científico cognitivo de la Universidad de Waseda en Tokio.

Hay una escasez de investigaciones que aborden directamente la cuestión, pero estudios anteriores han insinuado diferencias culturales en la forma en que la gente lee las emociones. “Las personas del Cáucaso Occidental tienden a decodificar las expresiones faciales basándose en la región de la boca, mientras que los asiáticos orientales tienden a utilizar la información de la región de los ojos”, dijo el Dr. Watanabe.

Eso podría facilitar que las personas en un país como Japón se acostumbren a interactuar mientras están enmascaradas, especuló el Dr. Watanabe.



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