La nueva política de pruebas de China para viajeros es problemática, dicen los expertos


A medida que los casos de coronavirus continúan aumentando en todo el mundo, muchos países están duplicando las políticas de prueba que pueden otorgar o prohibir la entrada a los viajeros que intentan cruzar las fronteras internacionales.

Pero una nueva política de pruebas inusual, anunciada por China a fines de octubre, tiene desconcertados a los expertos en salud. Requiere que los viajeros entrantes presenten resultados negativos de una prueba de anticuerpos, que no puede descartar de manera confiable infecciones ni probar que una persona no está transmitiendo el virus a otras.

“No entiendo por qué estarían haciendo esto”, dijo la Dra. Krutika Kuppalli, médica de enfermedades infecciosas de la Universidad Médica de Carolina del Sur. “Parece que este es su método de teatro de seguridad”.

Los expertos dijeron que las extrañas pautas parecían reflejar una comprensión obsoleta de las formas en que interactúan el virus y el sistema inmunológico. En la primavera, varias empresas intentaron comercializar pruebas de anticuerpos como posibles diagnósticos de infección activa. Algunos (pero no todos) moderaron o retrocedieron posteriormente estos anuncios a medida que los investigadores reunían más información sobre el momento de la respuesta de los anticuerpos al virus, que no se activa hasta que los niveles del patógeno están disminuyendo.

“Pensé que habíamos superado esta etapa”, dijo Elitza Theel, microbióloga clínica y experta en pruebas de anticuerpos en Mayo Clinic en Rochester, Minnesota. Las pautas de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades describen los anticuerpos positivos como un proxy generalmente pobre para la presencia de virus activo en el cuerpo.

Las iteraciones anteriores de las políticas de China estipulaban que los viajeros tendrían que dar negativo solo mediante una “prueba de ácido nucleico”, una herramienta que busca el material genético del coronavirus. La mayoría de las pruebas disponibles que cumplen con este requisito se basan en una técnica de laboratorio llamada reacción en cadena de la polimerasa, o P.C.R., que puede localizar el virus incluso cuando está presente en niveles muy bajos en el cuerpo.

Pero a medida que el coronavirus continuó propagándose en países como Estados Unidos, Reino Unido, Irlanda y Rusia, los funcionarios de salud chinos se preocuparon de que algunos viajeros extranjeros pudieran pasar por las grietas del diagnóstico. Los oficiales optaron por emparejar P.C.R. con una segunda prueba para ayudar a garantizar “una mayor precisión en la detección de Covid-19”, escribió un portavoz de la embajada de China en Estados Unidos en un correo electrónico.

En teoría, esa podría ser una estrategia sólida, dijo Deepta Bhattacharya, inmunóloga de la Universidad de Arizona: “Somos fanáticos de poder verificar con dos tipos de pruebas independientes”. Pero el enfoque se desmorona rápidamente, agregó, si los funcionarios seleccionan la prueba incorrecta como red de seguridad, como parece ser el caso de China.

Además de exigir resultados negativos en la prueba de ácido nucleico, China ahora pide a los viajeros que demuestren que dieron negativo en una prueba de anticuerpos IgM, tomada dentro de las 48 horas posteriores al embarque. Estas pruebas detectan moléculas que combaten enfermedades llamadas anticuerpos, en particular una llamada inmunoglobulina M, o IgM, que suele ser el primer tipo de anticuerpo que se activa contra los invasores infecciosos. La presencia de IgM es efímera; eventualmente, otros dos tipos de anticuerpos que son mucho más longevos, llamados IgG e IgA, se hacen cargo.

Es posible que una prueba de IgM dé positivo cuando el virus está saliendo del cuerpo, dijo el Dr. Theel. Pero estos productos buscan una reacción retardada al virus, en lugar del virus en sí. Como tal, la ausencia de IgM no garantiza que una persona esté libre de virus.

Muchas pruebas diseñadas para detectar IgM han atormentaron a los investigadores con falsos positivos, identificando erróneamente anticuerpos en personas que realmente los carecen. “Algunas de estas pruebas son una especie de basura”, dijo el Dr. Kuppalli.

En la primavera, las pruebas de anticuerpos defectuosas inundaron el mercado después de que la Administración de Alimentos y Medicamentos les diera luz verde apresuradamente. La alarma por su escasa precisión llevó a la agencia a revocar la autorización de varios productos. La calidad de la prueba ha mejorado sustancialmente desde entonces, pero la IgM sigue siendo difícil de detectar con precisión en comparación con otros tipos de anticuerpos.

Cuando se le preguntó si estas preocupaciones serían abordadas por la nueva política de pruebas de China, el portavoz de la embajada dijo solo que la prueba de anticuerpos IgM era capaz de producir resultados “estables”. La combinación de pruebas de ácido nucleico y pruebas de anticuerpos IgM “se ha puesto en práctica en algunos países a modo de prueba y está funcionando bien”, dijo el portavoz, haciéndose eco de comentarios anteriores hechos en una conferencia de prensa. El portavoz no respondió a las repetidas solicitudes de aclaración o comentarios sobre qué países habían implementado tales protocolos, o si existían datos para respaldar la eficacia de la táctica de prueba dual.

Otra preocupación, dijo el Dr. Theel, es que las pruebas de IgM también pueden ser muy difíciles de encontrar. Los nuevos requisitos podrían crear barreras estresantes innecesarias para las personas que intentan llegar a casa y perder tiempo y dinero. “Eso es un gran inconveniente, para una prueba que agrega, en mi opinión, un valor mínimo”, dijo.



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