Muere la Dra. Joyce Wallace, pionera en el tratamiento del SIDA a los 79 años


La Dra. Joyce Wallace, una internista de Manhattan que trataba a prostitutas por SIDA, ocasionalmente llevaba a las prostitutas a casa cuando no tenían otro lugar adonde ir.

Una vez, cuando su hijo, Ari Kahn, tenía unos 12 años, el Dr. Wallace, que tuvo que ir al hospital para ver a sus pacientes, lo dejó en casa con una prostituta que era VIH. positivo y pasando por la abstinencia de heroína. No estaba claro quién se encargaría de quién. Ari terminó haciendo pizza para ambos. Cuando el Dr. Wallace regresó, llevó a la prostituta a un centro de tratamiento de drogas; la mujer finalmente superó su adicción y consiguió un trabajo en una fundación de investigación que había comenzado el Dr. Wallace.

“Por un lado, fue tremendamente irresponsable”, dijo Kahn sobre el incidente en una entrevista. Por otro lado, dijo, era típico de la extraordinaria capacidad de empatía de su madre, y ayudó a mucha gente.

El Dr. Wallace murió el 14 de octubre en un hospital de Manhattan. Ella tenía 79 años.

El Sr. Kahn dijo que la causa fue un ataque cardíaco.

La Dra. Wallace no era una madre convencional. Tampoco era un médico convencional. Entre las primeras en informar sobre la enfermedad letal que se conoció como SIDA, trató de detener su propagación entre miles de prostitutas de la ciudad de Nueva York.

El punto más vulnerable de la ciudad era su clínica. Condujo en una camioneta Dodge blanca ofreciendo pruebas para el VIH, el virus que causa el SIDA, y distribuyendo condones, además de ejecutar un programa de intercambio de agujas y tratar de convencer a las prostitutas de que salieran de las calles y las llevaran a los refugios.

“Son nuestra responsabilidad” le dijo a The New Yorker en 1993. “Estas no son mujeres desechables”.

Una escritora de The New Yorker, Barbara Goldsmith, la siguió durante varios meses y produjo una narrativa gráfica de 17 páginas de los encuentros del Dr. Wallace con prostitutas, muchas de ellas sin hogar y muchas adictas a las drogas. En ese momento, el sida era la principal causa de muerte en la ciudad entre las mujeres de 20 a 29 años.

“Joyce Wallace tiende a ser vista como una fanática excéntrica que trata con un grupo de mujeres ilegales, transitorias y frecuentemente despreciadas”, escribió Goldsmith.

“Como en los primeros días de la crisis del sida, cuando el establecimiento no respondió”, agregó, “la carga del activismo no ha recaído en los más capacitados u organizados, sino en los que se preocupan”.

Después de que apareció el artículo del New Yorker, la cantante y actriz Bette Midler compró los derechos de la historia de vida del Dr. Wallace, según la hija del Dr. Wallace, Julia Query. La Sra. Midler quería hacer y protagonizar una película sobre el Dr. Wallace, dijo Query, pero la película nunca se hizo.

La Dra. Wallace comenzó a ejercer la medicina a fines de la década de 1970 en Greenwich Village, donde muchos de sus pacientes eran hombres homosexuales. En la primavera de 1981, antes de que se reconociera el SIDA, fue entre un puñado de médicos en Nueva York y San Francisco que informaron haber encontrado entre sus pacientes el sarcoma de Kaposi, una forma de cáncer rara y a menudo rápidamente fatal.

El 3 de julio de 1981, estuvo entre los investigadores que publicaron uno de los primeros informes que vinculaban el sarcoma de Kaposi con hombres homosexuales inmunodeficientes. La enfermedad se convertiría en un signo revelador del VIH.

El Dr. Wallace estaba especialmente interesado en cómo el SIDA afectaba a las mujeres. Una vez que se desarrolló una prueba, comenzó a ofrecer a las prostitutas $ 20 o un cupón de McDonald’s para que pudiera extraerles sangre.

Sus estudios encontraron altas correlaciones entre el H.I.V. y uso de drogas intravenosas. Ella planeaba abrir un centro de acogida en el Lower East Side para proporcionar a las prostitutas una ducha caliente, ropa limpia, comida y, si estuvieran libres de drogas, una vivienda de transición.

“Quiero ofrecer a las chicas un lugar donde puedan comenzar a rehacer sus vidas”, le dijo a The New York Times en 1991 mientras renovaba un antiguo burdel con ese propósito.

Al no poder establecer estas casas, la Dra. Wallace se quedó trabajando en una camioneta móvil, desde la cual ofreció una variedad de servicios sociales. Su objetivo, le dijo a The Times en 1992, no era detener las transacciones entre las prostitutas y sus clientes, sino hacerlas más seguras.

Con ese fin, también inició el Programa de Preparación para el Tratamiento, un proyecto de sentencia alternativa en el Tribunal Penal de Manhattan en el que a las prostitutas se les entregan condones y literatura sobre la prevención del SIDA y el tratamiento de las drogas en lugar de enviarlas a la cárcel.

Joyce Irene Malakoff nació el 25 de noviembre de 1940 en Filadelfia pero creció en Queens. Su padre, Samuel Malakoff, era profesor en una escuela secundaria vocacional. Su madre, Henrietta Yetta (Hameroff) Malakoff, era logopeda.

Joyce tenía 12 años en 1954 cuando uno de sus hermanos menores, Lee, que tenía 8 años, enfermó de leucemia y murió al año siguiente. Ese trauma ayudó a motivarla a convertirse en médico.

Se graduó de Queens College en 1961 con una licenciatura en historia, luego estudió pre-medicina en la Escuela de Estudios Generales de la Universidad de Columbia. Obtuvo su título de médico en el Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad Estatal de Nueva York en Brooklyn, conocido como Downstate, en 1968.

Un breve primer matrimonio en la década de 1950 terminó en anulación. Su matrimonio en 1964 con Lance Wallace, un investigador, terminó en divorcio en 1973. Se casó con Arthur Kahn, corredor de bolsa, en 1979; se separaron en 1983 y luego se divorciaron.



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