Sus piernas apenas seguirían su cerebro. Entonces vio doble.


Pero esa extraña caminata, junto con la anomalía simétrica del músculo ocular, sugirió a Hoffman otro diagnóstico más. Los síntomas constituían dos tercios de una tríada que Hoffman había observado y tratado con frecuencia en sus 20 años en Urgencias, pero que nunca había visto con tanta claridad. Llamada encefalopatía de Wernicke, es causada por una deficiencia de vitamina B1, tiamina. Si no se corrige, la lesión cerebral progresará, causando daño permanente y, a veces, la muerte. Es un diagnóstico que debe hacerse con base en un examen. Hay pruebas para ello, pero los resultados a menudo tardan días en volver, y para entonces el daño ya estaría hecho.

La encefalitis de Wernicke lleva el nombre de un médico alemán, Carl Wernicke, quien describió por primera vez la forma de andar amplia, las deficiencias de los músculos oculares y la confusión que caracterizan esta deficiencia de vitaminas. El trabajo de la tiamina en el cuerpo es descomponer y utilizar carbohidratos y grasas. Sin él, el cuerpo se queda sin gas y no se puede hacer nada. La vitamina B1 no dura mucho en el cuerpo, por lo que es importante reemplazar la que se pierde con regularidad. Aun así, la deficiencia de tiamina es poco común en los países industrializados. Se encuentra naturalmente en muchos alimentos, incluidos cereales, cereales integrales, carnes, nueces y frijoles, y se agrega a muchos más.

La deficiencia de tiamina puede afectar cualquier parte del cuerpo. El sistema nervioso suele ser el primero en fallar. Es común una pérdida de sensibilidad y coordinación en las manos y los pies. Siguen la confusión y la demencia. Hoffman sabía que la aparición repentina de los síntomas de Wernicke se suele observar en los alcohólicos, en parte porque el alcohol interfiere con la absorción de la vitamina y en parte porque simplemente no ingieren lo suficiente debido a que no comen o que tienen vómitos persistentes. Con esta mujer, probablemente fueron ambos. Ella le dijo a Hoffman que había estado tratando de perder peso y que durante semanas había estado obteniendo la mayor parte de sus calorías del vino que bebía.

Hoffman inició al paciente con tiamina intravenosa incluso antes de que regresaran los resultados de la prueba. No podría lastimarla y sin él podría empeorar mucho.

Los resultados de las pruebas que ordenó Hoffman no fueron sorprendentes. La tomografía computarizada de la cabeza fue normal, sin sangre ni exceso de líquido. Su potasio y magnesio estaban bajos. El consumo crónico de alcohol provoca la pérdida de estos electrolitos. Tenía una anemia leve; el alcohol también inhibe la producción de sangre. El médico ordenó los minerales faltantes y la ingresó en el hospital para recibir un tratamiento de reemplazo de tiamina en dosis altas de cinco días.

Pasaron días antes de que la visión del paciente volviera a la normalidad. Le tomó aún más tiempo caminar sin ayuda de enfermería, e incluso entonces necesitaba un andador. Su hijo llegó a casa desde Boston, donde estaba estudiando. Estaba avergonzada de que su adicción lo hubiera obligado a regresar a casa, pero estaba contenta por su apoyo.



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