Multimillonarios indios apuestan mucho en Head Start en la carrera de vacunas contra el coronavirus


PUNE, India – A principios de mayo, una caja de acero extremadamente bien sellada llegó a la cámara fría del Instituto del Suero de India, el mayor fabricante de vacunas del mundo.

En el interior, empacado en hielo seco, se encontraba un pequeño vial de 1 mililitro de Oxford, Inglaterra, que contenía el material celular para una de las vacunas contra el coronavirus más prometedoras del mundo.

Los científicos con batas blancas de laboratorio llevaron el vial al Edificio 14, vertieron cuidadosamente el contenido en un matraz, agregaron un medio de vitaminas y azúcar y comenzaron a cultivar miles de millones de células. Así comenzó una de las mayores apuestas en la búsqueda de la vacuna que pondrá fin a la pesadilla mundial de Covid-19.

El Instituto del Suero, controlado exclusivamente por una familia india pequeña y fabulosamente rica, que comenzó hace años como una granja de caballos, está haciendo lo que algunas otras compañías en la carrera por la vacuna están haciendo: producir en masa cientos de millones de dosis de un candidato a vacuna que todavía está en pruebas y que quizás ni siquiera funcione.

Hace más de 50 años, el Instituto del Suero comenzó como un cobertizo en la granja de caballos de pura sangre de la familia. El anciano Poonawalla se dio cuenta de que, en lugar de donar caballos a un laboratorio de vacunas que necesitaba suero de caballo, una forma de producir vacunas es inyectar a los caballos pequeñas cantidades de toxinas y luego extraer su suero sanguíneo rico en anticuerpos, podría procesar el suero y producir el vacunas a sí mismo.

Comenzó con el tétanos en 1967. Luego los antídotos para morder serpientes. Luego inyecciones para tuberculosis, hepatitis, polio y gripe. Desde su semental en la ciudad fértil y agradablemente húmeda de Pune, el Sr. Poonawalla construyó un imperio de vacunas y una fortuna asombrosa.

Aprovechando la combinación de mano de obra barata y tecnología avanzada de la India, el Instituto del Suero ganó contratos de Unicef, la Organización Panamericana de la Salud y decenas de países, muchos de ellos pobres, para suministrar vacunas de bajo costo. Los Poonawallas ahora han entrado en el panteón de las familias más ricas de la India, con un valor de más de $ 5 mil millones.

Los caballos todavía están en todas partes. Los vivos trotan alrededor de los potreros de esmeraldas, los topiares protegen las puertas delanteras y los elegantes adornos de vidrio congelados en medio del puntal se encuentran en la mesa de la sala de juntas barón de Serum con vista a su parque industrial, donde trabajan 5,000 personas.

Dentro de la instalación que produce el candidato a la vacuna contra el coronavirus, los científicos con capucha blanca monitorean los signos vitales de los biorreactores, enormes cubas de acero inoxidable donde se reproduce el material celular de la vacuna. No se permite la entrada de visitantes, pero pueden mirar a través del vidrio de doble cristal.

“Estas células son muy delicadas”, dijo Santosh Narwade, un científico del suero. “Tenemos que tener cuidado con los niveles de oxígeno y la velocidad de mezcla o las células se rompen”.

Su voz era nerviosa por la emoción.

“Todos sentimos que estamos dando la solución a nuestra nación y nuestro mundo”, dijo.

Los resultados de los ensayos iniciales de la vacuna diseñada por Oxford mostraron que activaba niveles de anticuerpos similares a los observados en pacientes en recuperación de Covid-19, lo que se consideraba una muy buena noticia.

El suero ya ha producido millones de dosis de esta vacuna para investigación y desarrollo, incluidos grandes lotes para los ensayos en curso. Para cuando terminen las pruebas, que se espera para noviembre, Serum planea haber almacenado 300 millones de dosis para uso comercial.

Pero incluso si esta vacuna no logra ganar la carrera, el Instituto del Suero seguirá siendo instrumental. Se ha asociado con otros diseñadores de vacunas, en las primeras etapas de desarrollo, para fabricar otras cuatro vacunas, aunque todavía no se producen en masa.

Y si todo eso falla, el Sr. Poonawalla dice que puede adaptar rápidamente sus líneas de ensamblaje para fabricar cualquier vacuna candidata que funcione, de donde sea que provenga.

“Muy pocas personas pueden producirlo a este costo, esta escala y esta velocidad”, dijo.

Según el acuerdo de AstraZeneca, Serum puede producir mil millones de dosis de la vacuna Oxford para India y países de ingresos bajos y medios durante la pandemia y cobrar una cantidad que no supere sus costos de producción.



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