Esperando una vacuna Covid y recordando la de la viruela


Como muchas personas revisan las noticias de manera compulsiva incluso por la palabra positiva más pequeña sobre el desarrollo de vacunas, estamos en un momento de aniversario en la historia de las vacunas. Estamos entre el aniversario del día, 14 de mayo de 1796, en que Edward Jenner inoculó a James Phipps, de 8 años, con el virus de la viruela vacuna, y el día, 1 de julio de 1796, en que probó su nuevo proceso al inocular al mismo niño con virus de la viruela, para averiguar si estaba protegido.

Esta es la temporada en que esa vacuna experimental estaba haciendo su trabajo en el sistema inmune del niño, hace 224 años. Aunque ese no es el tipo de bonito aniversario redondo que solemos celebrar, vale la pena reflexionar sobre el brillo biológico de la técnica, sobre la ética del desarrollo y las pruebas de vacunas, entonces y ahora, y sobre todo, sobre lo que nuestros cuerpos y sistemas inmunes son capaces de hacer, cuando se le solicite adecuadamente.

Porque cualquiera que sea la brillantez científica involucrada en el desarrollo de vacunas, y estamos observando un nivel sin precedentes de inventiva, improvisación, adaptación y cooperación ahora en la ciencia Covid actual, el desarrollo exitoso de vacunas equivale a nuestras capacidades empresariales humanas que nos permiten activar un sistema que nosotros ciertamente no nos construimos a nosotros mismos, aunque lo recreamos a partir de nuestras hojas de instrucciones internas cada vez que nace un bebé.

La viruela, causada por el virus Variola, acechó y mató a los humanos durante milenios, dejando huellas en las momias de los faraones egipcios (no respetó el alto rango) y en los textos antiguos de China e India. Llegó a Europa cuatro o cinco siglos antes de la Era Común, y los europeos lo trajeron al Nuevo Mundo, donde devastó a las poblaciones indígenas.

Mató entre el 20 y el 60 por ciento de las personas infectadas, dejó a la mayoría de los sobrevivientes con cicatrices graves y un tercio de ellos ciegos. La mortalidad fue mayor entre los niños, y casi todos los bebés infectados murieron.

Antes de que hubiera alguna forma de protegerse contra la viruela, la gente entendía que aquellos que tenían la enfermedad y se recuperaron no volverían a enfermarse, incluso si estuvieran expuestos a la enfermedad. Sobre la base de esta observación, antes de la vacunación, hubo variolación, una técnica en la cual la viruela se introdujo deliberadamente en el cuerpo de alguien que nunca había tenido la enfermedad, ya sea soplando costras secas por la nariz o inoculando pus de una pústula.

La variolación se practicaba en África y en Asia. Lady Mary Wortley Montagu, la esposa del embajador británico en Constantinopla, con su propia cara marcada por la viruela, hizo vacunar a su hijo por variolación en 1718, y trajo noticias de la técnica a Europa.

Llegó al Nuevo Mundo como una práctica conocida por algunas de las personas esclavizadas traídas de África; uno de ellos, Onésimo, le enseñó a Cotton Mather sobre la práctica, y Mather, un ministro puritano mejor recordado hoy por su papel en los juicios de brujas de Salem, usó la técnica en una epidemia de viruela de 1721 en Boston.

La variolación confería inmunidad, cuando funcionaba, pero era una técnica arriesgada, con una tasa de mortalidad del 2 por ciento; las personas pueden desarrollar viruela en toda regla, o pueden transmitir la infección a otros. La gran invención humana involucrada en la vacunación, en cambio, fue activar el sistema inmune con la misma eficacia con algo que en realidad no era un potente virus de la viruela.



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