¿Por qué algunas personas son mucho más infecciosas que otras?


A medida que el coronavirus desgarra el país, los científicos preguntan: ¿algunas personas son más infecciosas que otras? ¿Hay superespagadores, personas que parecen vomitar virus, lo que los hace especialmente propensos a infectar a otros?

Parece que la respuesta es sí. Parece que hay superespagadores, un término poco definido para las personas que infectan a un número desproporcionado de otros, ya sea como consecuencia de la genética, los hábitos sociales o simplemente por estar en el lugar equivocado en el momento equivocado.

Pero esos portadores de virus en el corazón de lo que se llama eventos de superpreparación pueden conducir y han provocado epidemias, dicen los investigadores, lo que hace que sea crucial encontrar formas de identificar eventos de propagación o prevenir situaciones, como salas abarrotadas, donde puede ocurrir la superpreparación.

Igual de importantes son los del otro extremo del espectro: personas infectadas pero que es poco probable que propaguen la infección.

Distinguir entre los que son más infecciosos y los que son menos infecciosos podría marcar una enorme diferencia en la facilidad y velocidad con que se contiene un brote, dijo Jonathan Zelner, estadístico de la Universidad de Michigan. Si la persona infectada es un superespagador, el rastreo de contactos es especialmente importante. Pero si la persona infectada es lo opuesto a un superdifusor, alguien que por cualquier razón no transmite el virus, el rastreo de contactos puede ser un esfuerzo inútil.

“La parte difícil es que no necesariamente sabemos quiénes son esas personas”, dijo el Dr. Zelner.

Dos factores están en juego, dijo Martina Morris, profesora emérita de estadística y sociología en la Universidad de Washington.

“Tiene que haber un vínculo entre las personas para transmitir una infección”, dijo. Pero, agregó, un enlace “es necesario pero no suficiente”. El segundo factor es cuán infecciosa es una persona. “Casi nunca tenemos datos independientes sobre esas dos cosas”, dijo el Dr. Morris.

Señaló que puede ser fácil atribuir erróneamente múltiples infecciones a un individuo, posiblemente exponiendo a la persona a un ataque público, cuando la propagación no tiene nada que ver con la infecciosidad de la persona.

“Si usted es la primera persona en una habitación llena de gente que se infecta y si se trata de una enfermedad de fácil propagación, se verá como un superespagador”, dijo. “Cualquiera en esa habitación podría haber tenido el mismo impacto. Eras solo el primero en la fila.

Sin embargo, parece haber situaciones en las que algunas personas provocan grandes brotes. Con Covid-19, aún no se sabe si esas personas altamente infecciosas incluir a personas con infecciones silenciosas que no se dan cuenta de que están enfermas, dijo el Dr. Thomas Frieden, ex director de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades y director ejecutivo de Resolve to Save Lives, una iniciativa de Vital Strategies. Lo más probable, agrega, es que los eventos de superprensión pueden involucrar a personas con síntomas que persisten pero que no están lo suficientemente enfermos como para quedarse en casa.

O podrían involucrar a personas infectadas que eliminan una cantidad inusual de virus, un factor poco estudiado que podría deberse a variaciones en la cantidad de virus en las gotas de aerosol de la tos de un paciente o la cantidad de virus infeccioso en las heces, por ejemplo.

No importa cuál sea la causa, las medidas de salud pública, como evitar las multitudes, y lo que el Dr. Frieden llama higiene de la tos, pueden prevenir un evento de superación, dijo.

El historial médico está repleto de historias de superación en brotes de enfermedades parasitarias, tuberculosis, sarampión y otras enfermedades.

Está Mary Mallon, una cocinera mejor conocida como la fiebre tifoidea, que propagó la fiebre tifoidea a más de 50 personas en los primeros años del siglo XX. Ella misma no estaba enferma pero estaba asintomática, silenciosamente infectada con tifoidea.

Superspreading también jugó un papel importante en los brotes de otros dos coronavirus, SARS y MERS.

“El brote de MERS-CoV en Corea del Sur fue impulsado principalmente por tres individuos infectados, y aproximadamente el 75 por ciento de los casos se remontan a tres superespagadores que han infectado un número desproporcionadamente alto de contactos”, escribió George F. Gao, un inmunólogo y virólogo en los Centros chinos para el control y la prevención de enfermedades en Beijing, en un artículo reciente.



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